Rymdturism breddar den vetenskapliga forskningen
SpaceShipTwo, världens första kommersiella, bemannade rymdfarkost på Mojave Air and Space Port i Mojave, Kalifornien 2009. Denna bemannade rymdfärja kommer att ge forskarna säkra och jämförelsevis billiga möjligheter att leverera forskningsutrustning upp i rymden. (Robyn Beck/AFP/Getty Images)


Virgin Galactic, företaget som har ambitiösa planer på att öppna upp kommersiell rymdtrafik, kommer snart att leverera vetenskaplig nyttolast till rymden i en gemensam insats med Nasa och forskare. Varje nyttolast kommer att ge viktig information till forskare vid universitet och organisationer inom områdena biologisk övervakning, tankstationer i rymden, nästa generations kontrollsystem för lufttrafik etcetera.

Virgin Group, ägt av Sir Richard Branson, tillkännagav nyligen att de kommer att arbeta tillsammans med Nasa för att leverera tolv vetenskapliga nyttolaster upp i rymden med användning av Virgin Galactics återanvändningsbara passagerarfärja SpaceShipTwo.

Plattformen som används av Virgin skulle kunna bana vägen för ett nytt område för prisvärd och säker vetenskaplig forskning för forskare och universitet runt om i världen. SpaceShipTwo erbjuder forskarna tillgång till flera minuters högkvalitativ mikrogravitation såväl som exponering för yttre rymden och övre atmosfären.

Nyttolasterna som är en del av programmet Flight Opportunities är samtliga ingenjörsexperiment utformade för att avancera kunskapen inom vetenskapliga områden som hänger ihop med Nasas teknologiska framtid.

"Vår vision för Virgin Galactic är att öka tillgången till rymden, inte bara för att enskilda individer ska få uppleva rymdfärder, utan för att mänskligheten ska kunna gå framåt med viktiga teknologiska framsteg och forskning", sade George Whitesides, VD på Virgin Galactic, enligt företagets hemsida. "Vi är stolta över att ha Nasas Space Technology Mission Directorate som kund och att kunna underlätta deras viktiga arbete."

Virgin Galactics rymdskepp, som skjuts upp från Spaceport America utanför staden Truth or Consequences i New Mexico, genomgår nu den sista testfasen. Vissa av de senaste testerna har fokuserat på alternativa raketbränslen.

"Av de många utmaningar som Virgin Galactic stått inför och klarat under vårt exempellösa uppdrag att skapa världens första rymdlinje har den största ingenjörsutmaningen varit att utveckla världens största fungerande hybridraketmotor som kan ta SpaceShipTwo och dess passagerare säkert, regelbundet och effektivt ut i rymden", sade Whitesides.

Det är oklar exakt när rymdfärjestationen kommer att öppna för kommersiella resor. Men när så sker kommer SpaceShipTwo ta sina passagerare omkring 100 kilometer upp i luften, vilket är den internationellt accepterade gränsen till rymden.

Priset för en biljett upp i rymden är ungefär 250 000 dollar och runt 500 människor har redan erlagt deposition för att bli en turistastronaut.

Kunder som är villiga att spendera detta belopp kommer att tas på en tredagars resa till Spaceport America där de kommer att tränas och förberedas inför sin resa. Den tredje dagen kommer ett bärflygplan med raketplanet SpaceShipTwo fäst undertill ta dem upp till 15 000 meters höjd.

På den höjden kommer SpaceShipTwo släppas från bärflygplanet och skicka dem ut i rymden. Passagerarna kommer i själva verket inte att göra en omloppsbana runt jorden, men kommer att få uppleva en suborbital resa liknande en tripp med en berg- och dalbana bestående av runt fem minuters viktlöshet.

Det är dock inte bara på skoj. Prislappen på 250 000 dollar kan var lite för hög förutom för de allra rikaste spänningssökarna, men det är en riktigt bra affär för forskare som normalt ser statliga byråer spendera miljontals dollar för att få upp ett experiment i rymden.

2011 sade S. Alan Stern, vice president på Southwest Research Institute’s space sciences and engineering division i Boulder, Colorado, till New York Times: "Det är revolutionerande."

"Vi är verkligen på gränsen till något omvälvande", sade han. Southwest betalade depositionen för att skicka två av sina forskare på SpaceShipTwo och planerade att skicka ytterligare sex.

Översatt från engelska