Yahoo undviker problem genom att lämna Kina
Yahoos skylt utanför företagets högkvarter i Sunnyvale, Kalifornien, i USA, 5 november 2014. (AP Photo/Marcio Jose Sanchez)


Att Yahoo dragit sig ut ur Kina och stängt ett kontor med bara 300 personer låter inte som någon stor sak. Men det bevisar att företaget är fast beslutet att följa sin nuvarande strategi. Det sätter även ljuset på de problem som västerländska företag upplever i Kina.

Enligt Wall Street Journal stänger Yahoo sitt forskningscenter i Peking och säger upp mellan 200 och 300 personer. Detta innebär slutet på Yahoos kinesiska äventyr, som å ena sidan varit väldigt lyckat, å andra sidan ett bedrövligt misslyckande.

Yahoo visade sig vara en smart investerare, som köpte upp 40 procent av Alibaba för en miljard dollar 2005 och gjorde stora vinster senare. De 15 procent som man nu äger är värderat till 32 miljarder dollar. Å andra sidan innebar affären 2005 att Yahoos kinesiska verksamhet togs över av Alibaba.

Yahoo skulle aldrig kunna återfå någon större betydelse i Kina, och att man nu stänger det sista kontoret där är rimligt av flera skäl.

Nedskurna kostnader
För det första passar det in i Yahoos strategi att fokusera på det essentiella och skära i kostnaderna. Yahoos ekonomichef Ken Goldman sade till investerarna på en konferens i mars att företaget var fast beslutet att sänka kostnaderna. Företaget ”jobbar mycket hårt internt [för att öka] intäkterna, såväl som att hantera utgifterna”, sade han.

Så att stänga ett dyrt och i praktiken oanvändbart kontor i Kina och säga upp uppemot 300 personer som kostar företaget minst 200 000 dollar om året i snitt kommer att spara tiotals miljoner dollar.

För Yahoo-anställda runt om i världen är det här ingen nyhet. Företaget har sparkat folk – ett par hundra åt gången – varenda vecka sedan februari, och de länder som påverkats mest är Indien och Kanada.

När det gäller icke-kärnverksamheter kommer Yahoo att göra om de återstående 15 procenten man äger i Alibaba till ett separat företag i slutet av året för att undvika skatt. Analytiker på Nomura tror att man kanske också knoppar av sin återstående del i Yahoo Japan, som inte heller är en kärnverksamhet.

Framöver kommer företaget att fokusera på att förbättra sökavtal med Mozilla och Microsoft för att återta något av det man har förlorat till Google.

Kinesiska problem
Genom att helt lämna Kina undviker Yahoo också problem med den kinesiska regimen, som nyligen rullade ut nya, strikta regler som börjar gälla i mars. Enligt dem måste utländska teknikföretag lämna över källkoder och bygga in bakdörrar i sina produkter.

Efter att ha tvingats till en uppgörelse i en rättegång 2007, där två journalister stämde Yahoo för att ha överlämnat information till regimen (vilket ledde till att de dömdes till 10 års fängelse i Kina), vill företaget inte ta några fler sådana risker.

Man är inte ensam om att tänka så här. I februari meddelade speltillverkaren Zynga att man stänger sitt Pekingkontor, och Microsoft flyttar också sin smartphonetillverkning till Vietnam.

På grund av tveksamma regelverk, brist på kunskap om marknaden och monopolbeskydd för företag som Sina Weibo och Baidu, har de flesta västerländska teknikföretag inte lyckats i Kina. Facebook och Twitter är dock mycket populära bland användare som lyckas ta sig förbi regimens brandvägg.

Google, till exempel, drog sig ut ur Kina 2010 efter att regimen tvingat företaget att censurera sig självt och enligt uppgift riktat flera cyberattacker mot det.

Andra västerländska teknikföretag blir allt mer intrasslade i den fraktionsstrid inom kommunistpartiet som pågår mellan den nuvarande regimledaren Xi Jinping och den tidigare ledaren Jiang Zemin.

Microsoft är ett bra exempel. Sommaren 2014 slog Kinas anti-monopolmyndighet till mot flera av Microsofts kontor i Kina som en del av en utredning av ”monopolistiskt beteende”. Dessutom klippte man till företaget med en godtycklig bot på 140 miljoner dollar för skatteflykt senare samma år.

Sedan Xi kom till makten 2012 har han sjösatt en kampanj för att stoppa korruptionen, men den har specifikt riktat in sig på allierade till den tidigare partiledaren Jiang Zemin, både inuti och utanför Kina.

Jiang Zemin, vars son Jiang Mianheng äger 50 procent av Microsofts kinesiska verksamheter, träffade Bill Gates flera gånger. Trots att 90 procent av Windowsexemplaren i Kina beräknas vara piratkopior, har Microsoft ett fotfäste på den kinesiska marknaden, både vad gäller mjukvara och innehåll.

Detta fotfäste kom dock genom att man uppvaktade Jiang Zemin, vilket kan visa sig kostsamt nu när Xi Jinping slår ner på Jiangs allierade.

Yahoo undviker nu den här sortens problem, förutom själva kostnaderna.