Frihet för Kinas internet kan vänta bland molnen
En skärmdump från GreatFire.org, som försöker bryta den kinesiska internetcensuren genom att spegla blockerade sidor på globala molnplattformar. (Greatfire.org/Skärmdump)


”Collateral Freedom” låter kanske som en militäroperation men de som stödjer initiativet säger att det är raka motsatsen. Det handlar om ett nytt försök att lirka upp Kinas internet som kommunistregimen försöker hålla stängt för att slippa besvärliga influenser utifrån.

– Yttrandefrihet finns inskrivet i den kinesiska grundlagen, säger Charlie Smith, en av aktivisterna bakom det nya projektet.  Om han och hans kollegor på GreatFire.org får som de vill kommer det här nya initiativet att förstöra det Kinesiska kommunistpartiets kontroll över internet.

Om du är i Kina och klickar på en länk till en sida som kommunistpartiets internetcensorer inte vill att du ska se, så kan sidan inte laddas. Ett vanligt sätt att ta sig runt detta är att installera mjukvara som FreeGate eller UltraSurf, som skapar en tunnel under den ”stora brandväggen”.

Den här nya metoden, som nu prövas ut av den icke vinstdrivande anticensurorganisationen GreatFire.org, är att kopiera hela sidan och göra den ”oblockeringsbar”.

I det här scenariot börjar vägen mot ett friare internet i Kina med en länk som kan se ut så här: https://s3.amazonaws.com/. S3 refererar till Amazons molnlagringstjänst och AWS står för Amazon Web Services.

Greatfire har sajter på den plattformen som annars blockeras i Kina. Så här långt har de kinesiska censorerna inte blockerat dessa ”spegelsajter”, alltså kopior av originalsajten.

Idén om att hysa hela sajter och göra dem oblockeringsbara var något som Greatfire-teamet kom på efter att de själva blivit censurerade.

I fjol skapade de en app för iPhone som tillät ocensurerad internettillgång. Användare i Kina kunde ladda ner den via Apples appstore.

Men när myndigheterna fick nys om det tvingade de Apple att stoppa appen. Många västerländska företag har tvingats upptäcka att en av förutsättningarna för att göra affärer i Kina är att man samarbetar med de kinesiska myndigheternas censur. Detta kan bli relevant för GreatFires nya projekt.

Strax därefter såg GreatFire-teamet hur Github, en plats där man lagrar datakod, blockerades av de kinesiska myndigheterna.

Eftersom deras egen webbläsare blockerades, såväl som en stor sajt utanför Kina, ”insåg vi att vi kunde använda molnet för att leverera tillgång till sidor inne i Kina som inte skulle gå att blockera”, berättade Charlie Smith, en aktivist som arbetar deltid för GreatFire, i en telefonintervju.

– Sedan dess har vi avblockerat vår egen sida, Free Weibo, avblockerat Reuters kinesiska sajt två dagar efter att den blockerats, och även China Digital Times. Vi har omvandlat teori till praktik. Så här långt fungerar det, sade han.

Enligt Smith skulle det bli enormt opraktiskt för företag i Kina om myndigheterna blockerade Amazons molntjänst helt och hållet.

– Det skulle få allvarliga ekonomiska konsekvenser för många människor, sade han.

Bland AWS-användarna i Kina finns Qihoo 360, som driver den stora webbläsaren Xiaomi, ett populärt smartphoneföretag och Funplus Game, som skapar sociala dataspel.

Det finns inga garantier men om partiet till sist blockerar AWS kan de bara hoppa vidare till nästa molntjänst, enligt Smith.

– Vi flyttar till Google. Samma sak händer. Sedan till Microsoft. Samma sak händer. Sedan till Rackspace. Sedan till tusen andra molnföretag, sade han.

GreatFire har funnits sedan 2011 när en grupp vänner på nätet med kopplingar till Kina – enligt Smith har de inte träffats i verkliga livet – samlades för att försöka bevaka och sedan besegra den kinesiska regimens stora brandvägg.

De erbjuder ett flertal olika tjänster för att gå runt Kinas internetcensur: ett övervakningsprogram som kan testa vad som blockeras eller inte, och hur mycket; Free Weibo, som tar poster från den populära kinesiska twitterliknande sajten Weibo och visar dem även efter att de har censurerats av myndigheterna; och nu Collateral Freedom-projektet.

Organisationen är inte oväntat tystlåtna om hur de opererar. Charlie Smith är en pseudonym. Smith sade att han arbetar deltid för GreatFire men förutom det ville han inte avslöja var han befinner sig, eller någon annan personlig information.

Smith sade att de bara är en handfull personer i personalen, och bara en av dem arbetar heltid. Från 2011 finansierade organisationen sig själv, men i fjol fick den ett stipendium från det amerikanska utrikesdepartementet.

Smith gav inga
detaljer om stipendiets storlek eller när de fick det. Amerikanska utrikesdepartementet visar på sin hemsida upp flera olika stipendier som stödjer verktyg för internetfrihet. Den minsta summa som gavs 2013 var 500 000 dollar, och det stod på sidan att ”summor på över 1,5 miljoner dollar är ovanliga”.

Amerikanska utrikesdepartementet hade i skrivande stund inte svarat på en förfrågan om att kommentera sitt förhållande till GreatFire.

Smith sade att GreatFires speglingsverktyg är ett försök som gruppen gör för att dra in lite pengar för att finansiera sin verksamhet.

Det är oklart hur välfungerande det är att använda den här speglingsmetoden för att avblockera så gott som alla sidor som de kinesiska myndigheterna kan tänkas vilja blockera.

Det kan vara ett relativt billigt alternativ. Smith ville inte diskutera några ekonomiska detaljer men det är inte så dyrt att  använda sig av AWS.

Om en sida får 100 000 unika träffar på en dag skulle det bara kosta ungefär 400 dollar (omkring 2 500 svenska kronor) att ha en sida där.

Reklambanners påverkas
inte av speglingen.

GreatFire säljer nu in sitt koncept till nyhets- och mediaorganisationer som har ett intresse att få sitt innehåll visat för kineser.

– Vi knackar mycket dörr. New York Times, till exempel, har investerat i den kinesiska marknaden och jag tror att om de visste att det fanns ett sätt att få den informationen levererad till Kina så borde de insistera på att informationen når fram, från ett rent ekonomiskt perspektiv, sade han.

Ironiskt nog så
är ett av hindren för att den här planen ska lyckas att västerländska företag idkar självcensur på de plattformar som de försöker använda för att få till stånd ökad internetfrihet i Kina.

Apple tar bort mjukvara från sin appstore som man anser strida mot kinesisk lag, vilket i praktiken innebär att de gör de kinesiska myndigheternas censurjobb åt dem.

Amazon säger att de ”har ett partnerskap med kinesiska statliga organisationer för att främja molnanvändning i Kina”. Om det innebär att de också kan komma att pressas till att stänga GreatFires spegelsidor, och hur de kan tänkas reagera på sådana påtryckningar, är oklart. Amazon har i skrivande stund inte svarat på en förfrågan om kommentarer.

Ett annat problem
är helt enkelt mekanismens natur: Den är statisk.

Bill Xia, som driver Dynamic Internet Technologies, företaget bakom FreeGate, sade:
– Jag tror att allt som är statiskt kan blockeras. AWS är statiskt. Man måste vara dynamisk.

– AWS är en bra småskalig och kortsiktig lösning för att kunna se nyhetssajter, tillade han.

Trots dessa problem tror Smith på att spegelsajter åtminstone kan öppna en ny front i kriget mot det Kinesiska kommunistpartiets censur. Om Amazon stänger av dem kan de bara flytta till nästa molntjänst.

– Vad ska Kina göra? Skära av sig helt från det globala internet? Det kommer inte att hända, sade han. 

– Jag är optimist. Andra skulle inte hålla med mig i den här frågan, tillade han.

Översatt från engelska.