Alkemin viktig för Isaac Newtons forskning
Sir Isaac Newton, målad av konstnären Sir Gottfried Kneller 1689. (Foto: Public Domain, PD-old-100)


Isaac Newton var fysiker, matematiker och en av de mest inflytelserika vetenskapsmännen någonsin. Han var också aktiv alkemist, och har denna mystiska lära att tacka för delar av sitt vetenskapliga arv.

Newtons handskrivna manuskript om alkemi dök nyligen upp på nytt när en ideell förening från Philadelphia, Chemical Heritage Foundation, köpte 1600-talsdokumentet.

Manuskriptet dokumenterar Newtons strävan efter ”de vises sten”, en mystisk substans som inom alkemin tros kunna omvandla oädla metaller, som till exempel bly, till ädla metaller som guld.

” Alkemisterna var de första som insåg att kemiska föreningar kan brytas ned i sina beståndsdelar och sedan återförenas.”

William Newman, vetenskapshistoriker Indiana University

”Newton skrev mer än en miljon ord om alkemi under sitt liv, i hopp om att kunna använda forntida kunskaper för att bättre förklara materians natur – och möjligen för att bli rik. Men akademikerna har länge velat undvika den här kopplingen, eftersom alkemi vanligtvis avfärdas som en mystisk pseudovetenskap, full av fantasifulla, tvivelaktiga processer”, står det i en artikel i National Geographic.

Det är anledningen till att Newtons alkemiska verk har spritts ut över olika privata samlingar. Cambridge University, Newtons lärosäte, avböjde att arkivera hans alkemiska recept 1888, och texterna auktionerades sedermera ut år 1936 för omkring 9 000 pund (omkring fem miljoner kronor med dagens penningvärde).

I själva verket kan Newtons stora bidrag till optiken, speciellt att vitt ljus är en blandning av ljus med olika färger, spåras tillbaka till hans bakgrund inom alkemin, enligt vetenskapshistorikern William Newman på Indiana University.

– Alkemisterna var de första som insåg att kemiska föreningar kan brytas ned i sina beståndsdelar och sedan återförenas. Newton tillämpade det på vitt ljus, som han delade upp i de ingående färgerna och sedan återförenade igen. Det är något som Newton fick från alkemin, sade Newman till National Geographic.