Li Na - individualisten som utmanar kinesisk tennis
Li Na håller pokalen efter att ha vunnit mot italienskan Francesca Schiavone i finalen av Franska öppna tennismästerskapen på Roland Garros i Paris, 4 juni 2011. (AFP/Getty Images)


Vid 29 års ålder blev Li Na från Kina den första asiatiska vinnaren av Grand Slam-turneringen Franska öppna mästerskapen, vilket skapade tennishistoria och ledde till frågor om framtiden för professionell tennis i Kina. I hennes segertal efter finalen den 4 juni tackade hon sina sponsorer, arrangörerna av turneringen och sitt eget team.

Li har skämtsamt kallat sig själv för ”gammal dam” inom en sport där de flesta är yngre. Hennes karriär rimmar också illa med den nationalistiska idén om att det är ”Kinas seger” när en kinesisk idrottare vinner. Hon betonade efter Grand Slam-segern att det helt enkelt var en dag då hennes drömmar gick i uppfyllelse.

Li har blivit en av bara en handfull spelare som testar den relativt nya situation som den så kallade ensamflygningspolitiken inom kinesisk tennis, något som det kinesiska tennisförbundet började tillåta 2008. Med bland annat den prestigefyllda segern i Frankrike har uppmärksamhet hamnat på förbundets standardregler som innebär att spelare i landslaget måste ge 65 procent av sina internationella prispengar till staten. Efter skatter återstår ibland bara runt 20 procent för idrottaren själv.

Enligt den nya ensamflygningspolitiken får spelare behålla mellan 65 och 88 procent av sina internationella prispengar, men de måste då även lämna statens beskydd.

Lis ”ensamflygningsseger” i Franska öppna innebar även att hon sparkade sin tränare, maken Jiang Shan, innan segern, något som hon gjorde av professionella skäl, enligt henne själv.

Li Na inspireras av väst och har alltid varit fascinerad av stjärnspelaren Andre Agassi. Hon sade till Southern Metropolis Weekly:

– Jag beundrar faktiskt varje steg Agassi tog i sin karriär, eftersom han alltid var trogen sig själv. Jag vill också vara mig själv.

Som de flesta kinesiska idrottare kom Li in i det statligt kontrollerade systemet vid blott fem års ålder. Hon blev en ”grundkomponent” i den stora nationella produktionen, där hon började i den lokala amatöridrottsskolan, gick vidare till de provinsiella professionella laget och slutligen det nationella laget. Hon utmärkte sig tidigt in den stenhårda konkurrensen som tidigt endera skapar eller knäcker idrottare.

Hon kom med i landslaget 1999 och vann tre guldmedaljer och en bronsmedalj i de nionde nationella spelen 2001. 2002, vid 20 års ålder, beslutade hon sig dock plötsligt att sluta med sporten.

Det finns flera versioner kring varför hon slutade, som alla beskrivits i dramatisk detalj av kinesisk media. Enligt Qianjiang Evening News var ett skäl att hon inte kunde få en personlig tränare. Ett annat var att den tränare hon hade i nio år aldrig berömde henne, vilken fick henne att känna att hon inte var lämpad för sporten.

Med sitt beslut att sluta retade Li upp det nationella idrottssystemets företrädare genom sitt berömda uttalande: ”Är det inte sant att allt som alla tränare och ledare vill ha ut av min seger är att deras egna karriärer ska gå framåt och att de ska kunna köpa stora hus?”

Uppmuntrade av fans från hemstaden i Hubeiprovinsen och sin framtida make och tränare Jiang Shan återvände Li till sporten och tävlandet 2005, då hon deltog i de tionde nationella spelen, där hon dock förlorade i semifinalen.

I en intervju efter matchen passade hon på att ytterligare klaga på det nationella systemet:

– Jag tycker det finns många brister i det nationella sportsystemet. Det vore bättre om det fanns en koppling mellan en idrottares prestation och prispengarna.

Hon berättade även om sina egna personliga erfarenheter:

– Landslagets tränare hjälpte mig inte mycket. Jag hade inte förbättrats de sista åren. Innan jag gick med i landslaget gick det rätt bra. Min bästa period var efter att jag kom tillbaka förra året, innan jag gick med i landslaget igen.

Sun Jinfang, chef för tennisadministrationscentret i Kina såg Lis kommentar som en direkt attack mot och ett moraliskt förräderi av landslaget och det nationella idrottssystemet.

Han kritiserade Li på en presskonferens samma år med orden:

– Hon ignorerade landets insatser för att träna henne och jämför sig bara med utländska spelare. Det här visar hennes dåliga moral och mycket dåliga ansvarskänsla. Idrottare som Li Na har en allvarlig brist på professionalitet, hon bryr sig bara om pengar. Han tillade:

– Trots att Li Na inte kommer att petas ur landslaget inom den närmsta framtiden kommer hon definitivt inte representera Kina i OS om tre år.

Spelare som väljer att ”flyga själva” kan tjäna mycket mer pengar, men de kan å andra sidan inte välja sponsorer eller vilka internationella tävlingar de deltar i själva. Detta kräver fortfarande statligt tillstånd.

Efter OS 2008 gick det kinesiska tennisförbundet med på att Li och tre andra spelare gick sin egen väg, men med vissa förbehåll: De var tvungna att spela för landslaget om det krävdes av dem och de skulle ge åtta procent av prispengarna och tolv procent av sponsorpengarna de drog in till tennisförbundet.

Li var 26 år när hon bröt sig loss från det nationella systemet. Hon och maken Jiang var redo att lägga alla sina sparpengar på att hon skulle lyckas.


Jiang Shan, Li Nas make, efter segern i semifinalen i Australian Open i Melbourne mot Caroline Wozniacki från Danmark, 27 januari 2011. (AFP/Getty Images)

Jiang Shan, Li Nas make, efter segern i semifinalen i Australian Open i Melbourne mot Caroline Wozniacki från Danmark, 27 januari 2011. (AFP/Getty Images)

Li ger ofta Jiang mycket av äran i intervjuer.

– Ingen kan ersätta honom. Han förstår mig och står ut med mig, sade hon till kinesisk media.

Li och Jiang, som även han är tennisspelare, blev förälskade när hon var 16. De gifte sig 2006, och hon har en tatuering av en ros på vänstra sidan av bröstet för att ”fira de många år av kärlek vi haft”.

Li är känd för sitt heta temperament, särskilt när det går dåligt. Media och åskådare har kommit att se Jiang som hennes ”slagpåse”. Vid flera tillfällen har hon vänt sig direkt till honom i publiken under en match och skrikit ”Försvinn härifrån!”. Han har alltid lytt och lämnat arenan utan ett ord.

Han försvarade henne med orden:

– Li Na behöver avreagera sig på någon. Jag är den enda hon litar på. Det är bara jag som står ut med henne och förstår henne.

Inför Australian Open 2011 sade Li till kinesisk media:

– Säg inte att jag gör det här för landet. Jag gör det för mig själv.

Efter att hon förlorade i finalen mot Kim Klijsters återvände Li till sin hemstad i Wuhan i Hubeiprovinsen. Hon var med familjen och deltog inte i några kommersiella aktiviteter. Framför allt uppmärksammades hennes frånvaro på den röda mattan på CCTV:s vårfestivalsgala, som är en stor officiell propagandaföreställning.

– Jag kommer stanna i Wuhan och njuta av det kinesiska nyåret med min familj. Jag har valt att göra det här för mig själv och min familj, sade hon till kinesisk media.

Översatt från engelska.